Fear of the Other: No Fear in Love, part 4, updated

Please click on this link for more info, and to order This month Abingdon Press publishes my book, Fear of the Other: No Fear in Love.  It is my attempt to think through the sin of Xenophobia, fear of the other, in a Christian, biblical way.  The book has discussion questions for individuals and groups after each chapter, so I hope it will be useful in churches for study and growth.   The Place of the Stranger in the Christian Faith A parable in the Hindu Vedas tells of a man entering a darkened room. To his horror he sees what looks like a snake coiled in a corner. Though full of terror at the prospect of a venomous snake ready to strike, he fights the urge to flee and instead moves toward the snake to examine it. Upon a closer look the specter is discovered to be nothing but a harm-less coil of rope. This, according to the Vedas, is the purpose of philosophizing to disarm the fearsomeness of the world by removing the threat of the unknown. Knowledge of the truth about the worldrenders the world less fearful and more bearable. Is there anything more natural, innate, and universal than our fear of the Other? This natural, innate, adaptively beneficial propensity to stick with our own tribe makes all the more remarkable that early on in Israel’s history, God’s people are explicitly commanded to “love the immigrant… as yourself”: When immigrants live in your land with you, you must not cheat them. Any immigrant who lives with you must be treated as if they were one of your citizens. You must love them as yourself, because you were immigrants in the land of Egypt; I am the LORD your God” (Lev 19:3334 CEB). Unnatural enough to be told to “love your neighbor as yourself,” (Matt 22:39) but to love even the foreign, alien (NRSV) is counter to the way we come into this world. To be sure, there is some tension in the biblical story between God’s commands not to  “oppress the immigrant” and the command to exclude and drive out strangers like the Canaanites (many early American preachers labeled Native Americans as “Canaanites” and sought biblical justification for the European conquest of North America). Still, Leviticus’ command not just to receive or tolerate but to love the stranger is remarkable. The stranger plays a curious role in Scripture, Old Testament and New. Judas, the betrayer of Jesus, threw the thirty pieces of silver on the floor of the Temple and then hanged himself. Matthew says that the priests who had paid him refused to use the “blood money” for God’s business. They bought a field “as a place to bury foreigners” (Greek: Xenois, foreigners, immigrants, strangers), casting the body of Judas among the im-migrants and foreigners as if Judas were not really one of the Twelve. In Jesus’ parable of the Great Judgment, when all the nations would be judged and separated, the enthroned Human One says to the blessed sheep, “I was a stranger (Xenos) and you welcomed me” (Matt 25:35 CEB). Surprise. In welcoming Xenois, they had received the Human One unawares. Ephesians joyfully proclaims to new Christians that they “are no longer strangers and aliens. Rather, you are fellow citizens with God’s people, and you belong to God’s house-hold” (Eph 2:19 CEB). Xenophobia, the fear of the Other, stems from the Greek word for strangers. Christians must learn to say to all those who would attempt to play on our innate fear of the Other, “For Christians, hospitality to the stranger is not only expected of us by God butalso commanded of us.”  The stranger, and our reception of strangers, is therefore a sort of acid test for Christian faithfulness. Will Willimon  

Fear of the Other: No Fear in Love, part 3

Please click on this link for more info, and to order The Test of the Church This month Abingdon Press publishes my book, Fear of the Other: No Fear in Love. It is my attempt to think through the sin of Xenophobia, fear of the other, in a Christian, biblical way. The book has discussionContinue reading “Fear of the Other: No Fear in Love, part 3”

“Will You Enforce the Discipline?”

James C. Howell, pastor of Myers Park UMC in Charlotte is one of our church’s most effective and thoughtful pastors. Now James is the Western North Carolina Conference’s endorsed candidate for election as Bishop. James recently published a blog in which he noted one of the most frequent questions put to him was “will you,Continue reading ““Will You Enforce the Discipline?””

Fear of the Other: No Fear in Love, part 2

Please click on this link for more info, and to order The Test of the Church This month Abingdon Press publishes my book, Fear of the Other: No Fear in Love. It is my attempt to think through the sin of Xenophobia, fear of the other, in a Christian, biblical way. The book has discussionContinue reading “Fear of the Other: No Fear in Love, part 2”

Fear of the Other: No Fear in Love, part 1

              Please click on this link for more info, and to order The Test of the Church Competing attempts among politicians to leverage our fear of others into votes for them led to the idea of a book that thinks as Christians about the Other. Let the politicians do what they must to be elected by people like us, though I think they are selling us short. My job is not to worry about opinion polls, or what nine out of ten Americans can swallow without choking. My peculiar vocation is to help the church think like Christians so that we might be given the grace to act like Jesus. A few miles from where I live, three Muslims graduate students–Deah Shaddy Barakat, Yusor Mohammad Abu-Salha, and Razan Mohammad Abu-Salha–were executed by a gunman who looks a lot like me. I am bold to believe that Jesus gives usthe means to condemn, repent of, and defeat such crimes. I confess that I have rarely been the Other. Born to relative privilege, anything I lacked at birth I made up for by youthful manipulation of American higher education and the church to my advantage, encouraged and welcomed by others all along the way. Almost nobody regarded me as a potentially threatening Other. In conversation with a ministerial colleague, he casually recalled being a sophomore at Methodist, Milsaps College. He had finally summoned the courage to ask a young woman to go with him on a date to a restaurant in town. “Order anything you want,” he told her as she examined the menu. “It all looks so good, it’s hard to decide,” she said cheerfully. They chatted about school, about this and that. And chatted. When a waitperson finally brushed by their booth, he said, “Excuse me. No one has taken our order.” “Take a hint,” she snarled and bustled away toward another table. He sighed and shut the menu saying, “I’m not really all that hungry after all.” And they left. Did I mention that my colleague is African American? Listening to his story I thought, nothing like this has ever happened to me. I can count on the fingers of one hand the rare moments when someone has reacted negatively to me or judged me unfairly because of my race, religion, gender, accent, parents, or appearance.   I have treated another person not in the way of Jesus, as my neighbor, but as the fearful, threatening Other. Though I have sometimes tried to excuse my sin as “just the way I was brought up,” or due to my psychological insecurities, my behavior was in clear rebellion  Continue reading “Fear of the Other: No Fear in Love, part 1”

Preaching on the Way of John 14:6

originally posted on MinistryMatters.com  Jesus is on the way, the way of the cross. And on his cruciform way Jesus speaks about the way of the disciples. He tells them that he is the way his way is the way that is, the same way that Jesus is walking (the way of the cross) isContinue reading “Preaching on the Way of John 14:6”